天才们的癖好对我们的启示

17-07-04

Permalink 08:06:18, 分类: 佳作转载

天才们的癖好对我们的启示

作家马克·塞弗尔(Marc J Seifer)曾揭秘发明家、物理学家尼古拉·特斯拉(Nikola Tesla)的一个怪癖。特斯拉一直坚持做脚趾练习,每天晚上,他都会反复“挤压”自己的脚趾,每只脚各100次。特斯拉说,虽然我们并不完全了解脚趾练习涉及到的身体部位,但特斯拉坚持认为,这项练习有助于刺激人的脑细胞。

20世纪最多产的数学家保罗·厄多斯(Paul Erdos)更喜欢使用另一种刺激脑细胞的手段:安非他明,也就是苯丙胺(一种中枢神经兴奋剂)。他曾连续工作20个小时来研究数学,安非他命就是他能量的源泉。曾有一个朋友花500块和厄多斯打赌,看他能不能戒断安非他明一个月。最后厄多斯赢了,他甚至还向朋友抱怨说“你让数学学科的进步倒退了一个月”。

相比之下,牛顿吹嘘了独身的好处。到他1727年去世时,他永久性地颠覆了我们对自然世界的了解,留下多达1000万字的笔记;据说,他到死都还是一个处男(特斯拉也是独身,不过他后来声称自己爱上了一只鸽子)。

不管我们是否喜欢这些日常习惯,它们都对我们的大脑有很大的影响。

许多天才科学家都怀揣着非常奇怪的想法。古希腊哲学家、数学家毕达哥拉斯劝诫人们完全禁食豆类;美国物理学家、发明家本杰明·富兰克林喜欢一丝不挂地散步,说自己是在享受“空气浴”......通往伟大的路上似乎到处都是一些奇怪的习惯。

但是,这些小习惯背后有没有可能隐藏着更加深刻的事实?科学家们逐渐意识到,智力并不像我们通常认为的那样,纯粹依赖于天生的遗传运气。他们重新研究已有的数据发现,成人期的聪明与否,有40%的因素来自环境,由环境决定。不管我们是否喜欢这些日常习惯,它们都对我们的大脑有很大的影响。这些习惯塑造了大脑的结构,改变我们的思考方式。

在历史上所有的伟人之中,爱因斯坦是将天才和怪癖结合在一起的典型。我们有没有可能从他身上学到一些提升思维能力的小习惯呢?在科学上,他教会人类如何从原子中“挤出”能量;也许,他也会告诉我们一两个小窍门,让我们“挤出”大脑的更多潜能。学习爱因斯坦的睡眠、饮食习惯甚至是他的穿搭风格,对我们会有什么好处吗?

10小时睡眠和打盹儿

我们都知道,睡眠对大脑很有好处,这是很多人都有的常识。爱因斯坦对待这条常识的态度比大多数人都要认真。据报道,他每天至少要睡10个小时。这几乎是今天美国人一般睡眠时长(6.8小时)的1.5倍。睡眠真的能让人的思维更加敏捷吗?

作家约翰·斯坦贝克(John Steinbeck)曾经说过:“很多人都有过这样的经历:一觉醒来,昨天晚上百思不得其解的难题就这样迎刃而解。”

人类历史上很多大突破,包括元素周期表、DNA结构和爱因斯坦的狭义相对论,据说都是在发现者无意识的状态下实现的。据说爱因斯坦就是因为梦到牛遭受电击,才得到了狭义相对论的灵感。但事情真的是这样吗?

2004年,德国吕贝克大学的科学家通过一个简单的实验验证了这个观点(www.nature.com/nature/journal/v427/n6972/full/nature02223.html)。首先,他们训练参与实验的学生玩数字游戏。大多数人都在实践中逐渐掌握了游戏的窍门。但其实最快的改进方法是要参与者发现一条隐藏的规则。随后,一部分学生被允许睡上一觉,而另一部分学生则被迫要保持清醒。8小时后,科学家们再次测试这些学生时,睡了一觉的学生发现隐藏规则的可能性是被迫保持清醒的学生的两倍。

发生纺锤波事件更多的人一般都拥有更大的“流体智力”。

我们入睡后,大脑会开始一系列循环活动。每90-120分钟,大脑会在轻睡眠、深度睡眠和快速眼动期(REM)之间来回波动。快速眼动期和做梦有关。直到最近,科学家们才意识到,快速眼动在学习和记忆中都起主导作用。但这并不是故事的全部。渥太华大学的神经科学家斯图尔特·福格尔(Stuart Fogel)说:“非快速眼动睡眠(NREM)仍然是个谜,我们每晚约60%的睡眠都处于这个阶段。”

非快速眼动睡眠期的特征是快速脑活动的爆发,也被称为“纺锤波事件”(spindle events),因为这一时期脑电图上的跟踪曲线呈纺锤曲折形。正常的夜间睡眠一般涉及数千个纺锤波事件,每个纺锤波事件持续的时间也就几秒钟。福格尔说:“这才是通往其他睡眠阶段的门户;睡得越多,这些纺锤波事件也就越多。”

大脑深层结构出现快速的神经冲动,电能激增,产生纺锤波事件。纺锤波事件主要产生于丘脑,这个椭圆形区域是大脑主要的“交换中心”,能将感觉信号传递到正确的方向。我们睡着后,丘脑就像是一个内部耳塞,能够阻断外界的信息,不让我们被吵醒。在纺锤波时期,激增的电流到达大脑表面后返回,完成一个循环。

有趣的是,睡眠时纺锤波事件更多的人一般都拥有更高的“流体智力”(fluid intelligence)。流体智力是指解决新问题、在新情况下运用逻辑,识别模式的能力。爱因斯坦就具有很强大的流体智力。福格尔说:“它们(流体智力)似乎与其他类型的智力无关,比如记事和记数字的能力,流体智力真的具体到了推理技能上。”这种观点可以解释爱因斯坦对正式教育的鄙视态度,也能帮助我们理解他的这条建议:“永远不要去记你可以查到的任何东西。”流体智力和记事记数字的能力无关。

虽然睡眠越多,纺锤波事件也就越多,但这并不能证明“睡眠越多就越有益”。这就像是鸡和鸡蛋的大难题:到底是有些人因为聪明才有更多的纺锤波事件,还是因为有更多的纺锤波事件这些人才变得更聪明的?目前,我们还没有得出这个问题的答案。不过,最新的一项研究表明,女性夜间的睡眠和男性白天打盹儿,都可以提高他们推理、解决问题的能力。最为重要的是,智力的提升与睡眠纺锤波事件的确有关,因为纺锤波事件只在女性夜间睡眠和男性白天睡眠时才会出现。

目前,我们还不清楚纺锤波事件对智力有帮助的原因。福格尔认为,这可能与纺锤波事件激活的大脑区域有关。他说:“我们发现,产生纺锤波事件的同一区域,也就是丘脑和皮质(大脑表面),它们都是人们解决问题、在新情况下运用逻辑能力的关键区域。”

幸运的是,爱因斯坦经常休息,保障自己的充足睡眠。有一些真实性有待考证的传说称,爱因斯坦为了确保自己没有睡过头,他常常会靠在扶手椅上,手里拿着勺子,勺子下面就放着一块金属板。他迷迷糊糊地睡去,然后,啪!勺子从他手上掉下来敲在金属板上的声音就会把他吵醒。

坚持每天散步

爱因斯坦把日常行走看作是一件神圣的事情。他在新泽西州的普林斯顿大学工作时,经常会出去走一英里,然后再折回来。其他一些勤奋的天才也喜欢散步,比如达尔文,他每天都会外出散步三次,每次45分钟。

他们散步并不仅仅是为了健身,而是因为有很多证据表明,走路可以提高记忆力、创造力和解决问题的能力。至少对于创造力来说,出去走走要更好。为什么会这样呢?

爱因斯坦建议:出去走走!

当你在思考这个问题时,这并没有任何意义。而步行能让大脑从更多的脑力劳动中解放出来,强迫它将焦点放在一只脚上,然后换到另一只脚上,这样才不会跌倒。也就是说,走路的时候,我们会进入“瞬时脑前额叶功能低下”(transient hypofrontality)状态。虽然这个短语冗长拗口,但其实它就是指大脑某些部位的活动暂时性减少,特别是脑前额叶,这里通常涉及到记忆、判断和语言的更高级过程。

把脑前额叶的活动强度降低一个档次,大脑就会采用完全不同的思维方式。这可能会让你得到一些伏案工作得不到的灵感。虽然目前并没有任何证据证实这种观点,但这仍然非常吸引人,不是吗?

吃意大利面

天才都吃什么呢?唉,我们也不清楚到底是吃了什么才造就了爱因斯坦这样非凡的大脑。不过网上有人说,这种神奇的食物可能就是意大利面。爱因斯坦曾经开玩笑说,意大利他最喜欢的东西就是“意面和数学家列维·席维塔(Levi Civita)”。接下来,我们就来聊聊意大利面。

虽然碳水化合物的名声通常都不太好,不过爱因斯坦还是非常喜欢意面这种食物。众所周知,大脑消耗的能量很多,虽然它的重量只占体重的2%,但它消耗的能量却占到了身体消耗能量的20%。爱因斯坦大脑占体重的比例可能更小,他的脑部重量仅为1230克,大脑的一般重量约为1400克。和身体的其余部分一样,大脑也偏爱碳水化合物分解形成的单糖(如葡萄糖)。神经元需要得到几乎连续不断的供应,只有当单糖真的一点都没有时,它才会勉强接受其他的能量来源。

不过,有一个问题。尽管大脑喜欢能量,会消耗很多能量,但它却不能储存能量。一旦血糖水平下降,大脑很快就会得不到能量供应,就会开始闹罢工。罗汉普顿大学心理学、生理学讲师利·吉布森(Leigh Gibson)说:“身体可以释放皮质醇等应激激素,从其自身的糖原储量中释放一些单糖,但这个过程是有副作用的。”

这些副作用包括我们不吃晚餐时感觉到的那种头晕目眩和混乱状态。研究发现,即使只是进行短期的低碳水化合物饮食,人的反应也会变慢,空间记忆力也会有所减退。实行低碳饮食几周之后,大脑才会适应其他的能量来源,比如说蛋白质。

糖分可以给大脑提供重要的刺激,不过沉迷意面并不是个好主意。吉布森说:“证据表明,约25克碳水化合物对你的身体有益,但50克碳水化合物可能就会损害你的思考能力。”25克碳水化合物相当于37根意面,远远少于我们以为的量。吉布森还说:“这事儿并不像听起来那么简单。”

抽烟斗

不建议各位学爱因斯坦抽烟,他当时还没有意识到抽烟的危害

今天,“吸烟有害健康”已经为大众所知。抽烟当然不是我们要学习的习惯。但爱因斯坦是一个热衷于抽烟斗的人。在学校附近,他爱抽烟的事和他的理论一样有名。他很喜欢抽烟,他相信抽烟“有助于在面对世事时拥有冷静客观的判断力”。他甚至会在街上捡起烟头,把剩下的烟草塞进自己的烟斗里。

尽管从20世纪40年代以来,就已经开始有证据显示吸烟的危害。但直到1962年,公众才真正大范围地认识到抽烟和肺癌及其他疾病息息相关。而此时,爱因斯坦已经离世7年。

到了今天,抽烟的风险已经不再是秘密。吸烟阻止脑细胞形成,使大脑皮层(负责意识的皱纹外层)变薄,让大脑缺氧。我们不能片面地认为爱因斯坦聪明是因为他吸烟,跟着他学。我们只能说,爱因斯坦虽然有吸烟的习惯,但他还是很聪明,他的聪明也不是因为他吸烟。

还有最后一个谜题有待解开。一项研究以美国两万名青少年为对象,追踪他们之后15年里的生活习惯和健康状况。结果发现,无论年龄、种族或教育程度如何,更聪明的孩子长大后吸烟的人比一般人更多。科学家们并不清除其中的原因。不过有趣的是,这并不是放诸四海皆准的普遍现象。在英国,吸烟者的智商往往普遍偏低。

不穿袜子

要列举爱因斯坦那些不得不说的怪癖,一定不能不提他对袜子的厌恶。他曾写信给表妹艾尔莎,也就是他后来的第二任妻子,说:“小时候,我发现袜子磨破的洞总是在大脚趾的位置。从那以后,我就不穿袜子了。”后来,他找不到自己的拖鞋时,就会穿上艾尔莎的露跟女鞋。

事实证明,这种“时尚风”并没有给爱因斯坦带来任何好处。令人遗憾的是,到目前为止,还没有任何人开始研究关于不穿袜子的影响。但我们已经发现,不爱穿正装、爱穿休闲服装的习惯和抽象思维测试中的不佳表现有关。

1939年夏,爱因斯坦在拿骚的马蹄湾,穿着1.35美元买来的白色凉鞋。
最后,我们以爱因斯坦本人给出的一些建议作为最完美的结局。1955年,他在接受《生活》杂志采访时表示,“重要的是不要停止疑问,好奇心自有其存在的理由。”

如果你真的很好奇,你可以尝试一下脚趾练习。你不是超想找到答案吗?那就试试吧。说不定它真的有用呢?

爱乐洪哥

莫听穿林打叶声,何妨吟啸且徐行。竹杖芒鞋轻胜马,谁怕?一蓑烟雨任平生。 料峭春风吹酒醒,微冷,山头斜照却相迎。回首向来萧瑟处,归去,也无风雨也无晴。

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